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Enmarcando discos (Big Star / William Eggleston – Radio City)

Autor: | @adolf_ito

Big Star definieron el power pop con su sonido y se adelantaron también, con la portada de su segundo álbum, al reconocimiento de William Eggleston como uno de los padres de la fotografía artística en color, por parte del MOMA en 1976. Esta es la historia.

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La primera vez que escuché I Am The Cosmos, una de mis canciones favoritas de siempre desde aquel momento, fue en la versión de The Posies. Leí que la original era de Chris Bell y, tirando del hilo, llegué hasta Big Star, el grupo de Memphis en cuya formación original estaban Alex Chilton (que ya era conocido por un hit con los Box Tops), Chris Bell, Jody Stephens y Andy Hummel. Publicaron tres álbumes, #1 Record, Radio City y Third, con buenísimas críticas, pero con pocas ventas. Aunque sólo duraron cuatro años (del 71 al 74), sus excelentes canciones les convirtieron en un grupo de culto e influyeron en bandas como R.E.M., Teenage Fanclub, The Replacements o Wilco, por citar alguna. Tanto el nombre del grupo como el logo de la portada de su primer trabajo lo tomaron prestado de un supermercado que había enfrente del estudio de grabación de Ardent Records, sello fundado por John Fry. Chris Bell dejó el grupo después de que se publicara #1 Record, aunque llegó a participar en alguna de las composiciones de Radio City (murió en un accidente en 1978).

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Radio City era un disco con un sonido más sencillo (con menos capas) e inmediato que el primero. La formación de trío daba un mayor protagonismo a la excelente sección rítmica de Jody Stephens, pero lo más evidente era la mano de Alex Chilton (el tercer trabajo, Third, fue ya prácticamente un álbum de él). Chilton creció en la escena cultural de Memphis, en la que destacaba un joven William Eggleston (al que todos llamaban Bill) que tenía su estudio de fotografía al lado de la casa de los padres de Chilton. En el interesante documental Big Star: Nothing Can Hurt Me, uno de los entrevistados comenta, respecto de la amistad entre Bill y Alex, que en una ocasión Alex llegó totalmente colocado al estudio de grabación porque Bill le acababa de dar peyote. Eggleston, uno de los padres de la fotografía en color, capturaba momentos cotidianos y los convertía en imágenes imperecederas. Sus fotografías, en muchas ocasiones, rozaban el kitsch y no mostraban nada que tuviera una belleza convencional, aunque resultaran bellas en sí mismas. Prácticamente no editaba las imágenes y lo fotografiaba todo (el título de la exposición que le dedicó el Whitney Museum en 2008 fue William Eggleston: Democratic Camera). Su obra, tanto formalmente como por su temática, tenía un carácter muy cercano a la música que hacían grupos como Big Star (y Chilton especialmente). Quizá por ese motivo, y por la amistad entre Bill y Alex, la fotografía de un techo rojo bermellón del que cuelga una bombilla desnuda y de la que salen tres cables blancos en diferentes direcciones acabó en la portada del segundo álbum de la banda de Memphis.

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Jody Stephens es el único miembro original de la banda que sigue vivo, así que aproveché mi amistad con Ken Stringfellow para preguntarle sobre la portada del disco (Ken Stringfellow y Jon Auer, miembros de The Posies, formaron parte de los Big Star que en 1993 resucitaron Alex Chilton y Jody Stephens). Stephens me comentó: “Alex estaba mirando la colección de fotografías de Bill y le gustó esa. No sé cómo llegaron a un acuerdo. La elección de la fotografía del techo rojo fue anterior al reconocimiento que iba a tener… Creo que la compró el MOMA algún tiempo después de que apareciera en Radio City. Bill me ofreció venderme las dos fotos que aparecen en Radio City (en la contraportada hay una foto de la banda) al precio de 250$ cada una en impresión por dye transfer. 250$ era inasequible para mí por aquel entonces… Debería haber pedido un préstamo. Lo que sí conseguí fueron copias de las pruebas de impresión para el LP”. También le pregunté a Stephens si la compañía de discos tuvo algo que ver en el diseño de la portada, a lo que me respondió: “lo bueno de Ardent Records es que John Fry nos dejaba hacer lo que queríamos”.

Una última anécdota de la portada surge por la casi inapreciable presencia, en la esquina inferior derecha de la fotografía, de unos carteles en los que se representan posturas sexuales. Con el disco ya impreso, alguien de la CBS quiso que se cambiara la portada. Fueron a la sede de Stax (Ardent era una subsidiaria de Stax en aquel momento) y, al entrar en una sala, se encontraron con la misma imagen colgada en la pared. Ese fue el final del asunto: le dijeron a la CBS que la portada se quedaba tal y como estaba.

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William Eggleston es quizá uno de los fotógrafos cuyas imágenes se han utilizado más para portadas de discos (una vez le preguntaron por qué los músicos demandaban tanto su trabajo, y él respondió: “Tienen buen gusto”). Alex Chilton volvió a utilizar una foto de Eggleston para Like Flies On Sherbert, pero también podemos ver fotos suyas en portadas de álbumes de Green On Red, Chuck Prophet, Primal Scream, Silver Jews o Joanna Newsom. De todos modos, ninguna ha tenido la repercusión de The Red Ceiling; y es que Radio City y la fotografía de Eggleston forman una pareja imbatible que representa una época de una creatividad excepcional.

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P.D.: En 1992, The Posies editaron un single de homenaje a Chris Bell. Incluía una versión del Feel de Big Star y otra del I Am The Cosmos de Bell. La portada, de la fotógrafo Karen Mason, era también un homenaje más que evidente a Radio City y a William Eggleston.

P.D.: Eggleston es un gran maestro, pero quiero aprovechar la ocasión para hacer justicia a Ernst Haas, excepcional fotógrafo. Aunque en casi todas partes se puede leer que la primera exposición de fotografía en color en el MOMA de un artista en solitario fue la de William Eggleston en 1976, la realidad es que en 1962 el MOMA organizó la exposición Ernst Haas: Color Photography, que era una retrospectiva del trabajo en color de Haas durante los diez años anteriores.

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